ハーブでケア

ハーブ習慣で女性の心と体の不調のケア

日頃から何かしらの不調を感じている女性は多いものです。
病院に行くほどではないけれど、ちょっとした不調を何とかしたい、
もっと元気に活動したい!という方におすすめしたいのがハーブです。

ハーブを使ったケアにはいろいろありますが、中でもハーブティーは
誰でも気軽に取り入れらることから、毎日のセルフケアに最適。
そんなハーブの魅力やハーブティーの効果的な飲み方、
さらに女性を悩ます不調との付き合い方についてお話します。

ハーブは健康に役立つ成分を含む植物の総称です。
その種類は何千もあり、はるか昔から世界中で病気の治療や予防、
けがの手当てなどに利用されてきました。
ハーブには抗酸化ビタミンや、植物が自信を守るためにつくり出す、
フィトケミカル(phytochemical=植物だけが持つ色素・苦味・渋味・香り
・えぐみ・辛みなどの成分)が含まれています。
実は、現代に西洋医学で用いられている医薬品も、元をたどれば
ハーブから発見され抽出された成分であるものが多いのです。

中世ヨーロッパでは、教会や修道院の薬草園でハーブが栽培され、
植物療法が盛んに行われていました。
しかし19世紀に入ると、化学薬品に取って代わられるようになり、急速に衰退していきます。
ところが20世紀に入ると、体を部分的にとらえて病気を治療しようとする現代医薬の
あり方が見直されるようになりました。

この流れの中で、ハーブによる植物療法が再評価され、通常の医療を補うために
あるいは通常の医療の代わりとして、主にドイツ、イギリス、フランスなど
ヨーロッパを中心に普及していきました。

ハーブの大きな特徴は、自律神経系、ホルモン系(内分泌系)、免疫系に作用して
体全体のバランスを整え、体だけでなく心を癒す効果があることです。
また、フィトケミカルは強い抗酸化力を持ち、体の酸化を抑えて
細胞の老化を防ぎ、体に本来備わっている自然治癒力を高めてくれます。
「抗ストレス」「抗酸化」という現代人のセルフケアの2つのポイントに
応えてくれるのが、ハーブといえるでしょう。

ハーブの利用法は、大きくハーブセラピーとアロマテラピーに分けることができます。
ハーブセラピーは飲んだり食べたりして有効成分を体内に取り込んだり
香りを嗅いだりして効果を得るもの。代表的な方法はハーブティーです。
一方アロマテラピーは、植物から抽出した精油(エッセンシャルオイル)を使用し
成分を嗅覚、肺、皮膚から吸収するもので、方法としては芳香浴、アロマバス
マッサージなどがあります。

ハーブティーは植物の成分そのまますべて利用し、精油は植物の芳香成分だけを
利用するという違いがありますが、共通するのは香りの力です。
ハーブの芳香成分は、鼻の粘膜でキャッチされ、電気素信号に変換されて
脳の扁桃核、海馬に伝わり、さらに視床下部は、自律神経やホルモンのバランスが整えられます。
そして自律神経のうち副交感神経が優位になれば、体の緊張がほぐれ、気持ちが落ち着き、
心身共にリラックスすることができるのです。

香りは嗅覚を通して脳にダイレクトに働きかけ、感情や記憶を呼び起こしたり
自律神経系やホルモン系を介して体によい影響を与えたりしてくれます。

女性の日々のケアにハーブをおすすめしたい理由が何個かあります。
1つは、ハーブの持つストレス緩和効果です。
現代女性の不調の根底には多くの場合ストレスが存在します。
脳の視床下部はストレスの影響を受けやすく、強いストレスを受け続けると
自律神経の動きやホルモンの分泌が乱れ、心身の様々な不調として現れることになります。
この場合、表面に現れている症状を抑えるだけの治療をしても、根本的な解決にはなりません。
ハーブは不調の背景にあるストレスに働きかけ、緩和することで全身的に体調を整え
症状を改善に導いてくれます。

2つ目は、ホルモンバランスを整える効果です。
月経前症候群(PMS)や月経不順、月経痛、更年期障害など、女性の不調には
女性ホルモンのバランスの変化が関係しているものが多く、男性にはない
女性特有の悩みとなっています。エストロゲン、プロゲステロンの2つの
女性ホルモンは、女性の体を守る大切なホルモンですが、ストレスや過労、
冷えなどの影響で分泌に異常をきたしやすく、特に分泌量が大きく変動する
月経前、排卵期、思春期、更年期は不調が起こりやすくなります。
ハーブにはストレスや疲れ、冷えなどを改善したり、ホルモンバランスを整えたりする
作用を持つものがあり、女性ホルモンの乱れによる不調にも効果をもたらします。

3つ目は、ハーブの手軽さです。
お茶や食品として摂取するハーブのほとんどはセルフケアに使いやすいのがメリット。
いつものお茶やコーヒーをハーブティーに置き換えたり、
ハーブをちょっとプラスしたりといった摂り方ができます。
その点、精油にはやや取扱いが難しい面があり、質の良いものは価格も
それなりなので、だれもが気軽に使えるとまでは言えません。
ハーブの良さを実感するには、毎日の暮らしの中で継続して使用するのが効果的。
そこでハーブ初心者さんにもおすすめなのが、ハーブティーなのです。

健康のためにハーブティーを飲もうと考える人は、それぞれのハーブに
どんな効能があるのか気になるところかもしれません。
もちろん、自分の症状に合う、より効果的なハーブを選ぶのはよいことです。
しかし、いくら健康によいからといって、好きでないものを無理に飲んでも
あまり効果が得られないばかりか、逆に新たなストレスになってしまいます。

種類を選ばなくても、ほとんどのハーブは抗ストレス作用や抗酸化作用を持ちます。
特に初心者さんは、効能に縛られず、自分の好きだと感じる味や
香りのハーブを選ぶことが一番です。
ただし、種類によっては大量に使用しない方がよいものや
妊娠中や授乳中、特定の病気の際には控えたほうがよいものも
あるので使用前に注意事項を確認してください。

また、ハーブは産地や使用部位などが確かな、質の良い物を選ぶことも大切です。
丁寧に生産された良質なハーブは安価な物とは味や香りも違うため
できるだけ専門店での購入をおすすめします。

ドライハーブの中には、ポプリなどに使用するために雑貨として
扱われている物もあるので注意してください。
自分でフレッシュハーブを育てて利用する場合は観賞用ではなく
食用の品種かどうかも確かめましょう。

最後に、女性に多い不調との付き合い方について触れておきましょう。
女性の体調には女性ホルモンが大きくかかわっています。
月経前症候群(PMS)や月経痛など月経のトラブルはやっかいですが
定期的に月経があるということは、排卵がきちんと行われている証拠でもあります。
この時期にはこういう症状が起こりやすいと分かっていれば
先回りして対処できるとポジティブに考えてみましょう。

例えば月経前のイライラがひどいなら、その時期にはあまり重要な予定を入れず
早く帰って休むようにするなどセルフケアでうまく乗り切れることが可能になります。
もちろんそんな時期にはハーブティーを大いに活用してください。
また、月経痛や月経不順は、ストレスや冷え、疲れなどで心身に負担が
かかっていることを知らせてくれるシグナルでもあり
大きな病気に進む前に生活習慣の見直しの必要性に気付くきっかけともなります。

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